30
2019
05

展望全球5G市场:理性还是狂热?

 

 最值得期待的,是5G普及之后,各行各业对移动端技术的创新。

  本刊特约作者  李剑锋/文

  全球5G建设的讨论当下如火如荼,市场中相关主题的股票也是表现不俗。

  5G是4G之后的通信标准,预计会在未来几年陆续在世界主要国家和地区推出。理论上的5G,将有极高的下载速度(每秒1G以上)、极低的延迟滞后(低于1毫秒)和极强的网络可靠性(99.999%的无间断网络覆盖)。一旦实现,意义极其深远,因为这样的一个强大的网络会激发人类包括物联网(Internet of Things)、自动驾驶在内的大量的应用场景的创新,实现很多人类以前实现不了的科技突破。

  笔者借着这几个契机,梳理一下行业的现状,并简单讨论一下如何看待5G的未来,以及当下投资者对5G的热情是理性还是狂热。

  建设5G需要投入多少

  新的技术自然少不了新的投资,而建设5G偏偏特别烧钱。业界对投资总量的估计不一,但基本共识是,它将是4G投资的2-3倍。为什么?从技术上说,一个5G的通讯网络包含两个部分。第一部分是前端的无线接取网络(Radio AccessNetwork),其特征是高频波段加上高密度天线系统。高频波段可以实现极高下载速度,但无法长距离传送信息,穿透建筑的能力也比较低,所以需要在几乎所有的地方(包括室内)设置天线系统,对信号进行中继和加强。

  第二部分是后台的5G核心网络,其特征是软硬件分离,由软件在云计算的基础上调配网络资源。传统的4G及更早以前的网络,硬件资源是地区化分配的,按照地区需求建设网络容量,是静态的。但网络需求如同电力需求一样,有高峰有低谷。电信公司面临的挑战是要平衡高峰和低谷的需求,还有不同地区间的需求。当硬件和软件分离之后,网络的资源分配可以变成动态的。硬件建设可以集中起来,然后有软件根据需求灵活调配网络资源,甚至可以通过软件实现特定应用场景的个性化定制化服务。这是5G对电信公司最具吸引力的地方,因为一旦建成,可以大幅降低运营成本。

  虽然全球电信企业都在讨论5G,但从这些企业的角度来说,5G的建设并非为了推动需求。历次技术升级,全球电信行业的定价能力都没有得到改善,相反,消费者支付的费用越来越少,得到的服务却越来越多。这次5G的升级自然不会例外。笔者认为,很少有消费者主动会为更好的5G网络付更高的费用,对于大多数人来说,4G的速度、容量和价格足以满足目前的需求。至于基于5G商业应用的场景,虽然长期想象空间很大,但短期具体场景的需求驱动并不明显。所以,如果有投资者会指望5G带来任何电信企业业绩的大幅提升,大概会比较失望。

  一切皆由成本主导

  既然不能带来销售额的提升,那么全球电信企业5G的热情从何而来呢?答案是成本。

  众所周知,消费者移动数据使用量依然呈指数级增长,未来很多年都不会有放缓的迹象。如何规划网络建设,以满足这样的需求增长,是电信企业面临的最大的难题之一。当下,全球电信企业4G的网络容量一般尚有冗余,但这些冗余很快会在2到3年之内消耗殆尽。届时,在4G的基础上尝试继续满足用户的移动数据使用量,成本将会急速飙升。

  根据波士顿咨询公司估计,如果仅仅依赖以后的4G网络满足数据消费的需求增长,电信企业的单位用户成本在2022年后会呈指数级上涨,到2025年相对于2018年会上涨4倍。而如果基于建设完善的5G网络,电信企业甚至可以实现单位用户网络成本的下降。

  欧美市场:半吊子的5G

  正因为5G建设成本高,又无法短期通过更高的定价能力收回,欧美市场会采用分步走的策略去建设5G。接下来12-18个月,欧美各国会有主要电信运营商号称网络已经升级到5G,但这些所谓的5G很可能是半吊子的。这些电信运营商在网络的前端无线接入网络部分,在某些用户比较集中的区域,采用了5G的频率波段。与此同时,同一个国家的各大电信运营商也尽最大可能地共享硬件资源,节省投资。但是,网络的后台核心网络部分,仍旧是采用4G时代建成的基础设施。这样的做法好处是成本低,缺点是既无法完全实现5G理想的网络性能,又不能真正有效地降低成本。

  美国除了欧洲这些问题之外,还有一个额外的问题,就是5G的高频率波段中有一部分被拨给了海军通讯使用,导致商用电信公司需要花很多精力绕开这段频率波段,这为网络设计增加了不少难度。

  因为这些原因,欧美市场的5G建设和普及的速度会比较缓慢。根据网络设备提供商Airspan的估计,截至2022年,全球仅有3.4%的手机和12%的数据使用是基于5G的。

  值得一提的是,日本的乐天集团最近宣布大举进军电信行业。因为没有既有的老网络,乐天可以从零开始建设前端后端都是真正5G设计架构的网络。笔者在日本调研的时候,乐天表示有信心把日本的移动服务价格降一半还能盈利。乐天5G的经验,值得关注。

  中国市场:唯一真正意义上的5G

  中国在建设5G上有无与伦比的优势。首先,是战略优势。欧美5G的建设是电信公司的企业行为,而企业通常难以进行长周期投资的决策,因为企业需要兼顾短期收益率和长期回报。而欧美政府顶多在政策上辅以一定支持,但他们的财政通常比较紧张,所以支持力度也非常有限。而中国的5G建设由政府主导,不遗余力,本着“功在当下,利在千秋”的原则。西方国家常常诟病这样的投资看不到回报,但正是这样的原则,让中国有了发展中国家最发达的基础设施,为中国过去几十年的经济腾飞做出了极其重要的贡献,更令中国制造在世界供应链中几乎无可替代。笔者坚信,当下如火如荼的5G建设,其重要性跟中国当年铺天盖地的修路、修桥、修铁路、修港口、修机场是一样的,必将为下面几十年中国的科技创新做出不可磨灭的贡献。

  其次,是成本优势。由于历史原因,中国已经建设了密度很高的无线接入网络系统(日本、韩国情况也类似),密度远高于欧美国家。这样在中国铺盖5G频率资源,速度会非常快,成本也比较低。

  因为中美贸易关系的影响,美国刻意在网络安全性上做文章,想把华为排斥在西方5G建设之外。但笔者认为,美国的如意算盘大概要落空。原因正是上面谈到的,各国建设5G的动力是降低成本,而华为的成本优势显著。据估计,采用华为的解决方案,相比较基于西方设备的替代方案,能够节省一半的成本。前面提到,西方国家的电信公司5G建设,政府并没有也没有财务能力补贴,因此基于成本方面的考虑,会让世界多数国家,尤其是欧洲国家,对华为的产品和服务几乎没有能力拒绝。

  投资机会在哪里?

  首先,电信运营商表现大概率不会太好。参照以前技术升级的经验,电信运营商需要在2-3年内产生大量资本支出,而这些资本支出并不能带来更高的营收,因此电信运营商现金流在技术升级初期会明显恶化。上面谈到5G的资本支出可能超过以往的技术升级,因此电信运营商的现金流状况堪忧。

  其次,5G设备制造商可能会有1-2年的一个行情。依然参照以前技术升级的经验,设备制造商在5G建设的初期阶段,成长性会很好,然后跟随经典的S曲线,在2-3年内到顶,然后无论是出货量还是单价都开始下滑。鉴于股票看的是未来预期,因此股票的行情可能在业绩到顶前就结束了。

  然后,就是各种为5G提供服务的行业。这些行业的日子要稍微好过一点,因为很多服务是围绕5G网络提供的可重复性的服务,不容易被替代,也没有明显的周期。这其中最大的可能就是电信铁塔行业。铁塔是提高网络密度的重要资产,5G建设需要大量的铁塔资源,而且这些资源一直需要,变成电信企业运营成本的一部分,为铁塔企业提供长期稳定的现金流。但是投资铁塔公司要看国家和监管的条款。各个国家对准入门槛和定价方式的规定,直接决定铁塔资产的利润率水平。

  当然,笔者认为,最值得期待的,是5G普及之后,各行各业对移动端技术的创新。我们正处在这方面的一个起点,未来的潜力无穷,会创造无数现在还想象不到的应用场景。

  所以,并不是沾光5G风口的猪都可以飞。虽然有一部分公司确实因为全球5G的建设,近两年我们在市场中见到公司名字带“通信”两个字股价就急速上涨的现象,可能狂热多过理性。

  作者为瑞士盈丰银行全球股票投资负责人

本文首发于微信公众号:证券市场周刊。文章内容属作者个人观点,不代表和讯网立场。投资者据此操作,风险请自担。

 

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